10 maneras en que la biología afecta su vida

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Biología para tontos, 3ª edición

Por René Fester Kratz

A veces la ciencia parece ser algo que sucede en un laboratorio en algún lugar alejado de la vida cotidiana. Eso puede ser, pero los efectos de la investigación científica tienen un gran impacto en su vida diaria, desde los alimentos que come hasta la energía que alimenta su hogar. Lo que sigue es un resumen de diez maneras importantes en que la biología afecta tu vida. La mayoría son buenos; otros no lo son tanto. De cualquier manera, usted puede ser sorprendido por un par de ellos.

Mantenerte alimentado

En primer lugar, si las plantas no produjeran su propia comida, no tendrías nada que comer, y punto. Así que puedes agradecer el proceso de fotosíntesis la próxima vez que te sientes a comer.

Sólo considera una rebanada de pizza de queso: Se utilizan granos de plantas de trigo para hacer harina para la corteza, frutas de plantas de tomate para la salsa y leche de vaca para hacer el queso. La vaca no es una planta, pero ¿cómo se produce la leche? Con las moléculas de comida que obtiene de comer plantas, por supuesto. Todo lo que usted come, no importa cuán complicado sea, puede ser rastreado hasta los fabricantes de alimentos, como las plantas. Sin la materia prima que proporcionan, nada más podría vivir en el planeta Tierra.

Poniendo a trabajar las enzimas microbianas

Los microbios no son sólo para hacer alimentos; también tienen una amplia variedad de aplicaciones industriales. Los fabricantes ponen enzimas bacterianas en el detergente para ropa para ayudar a romper las manchas grasosas y en los ablandadores de carne para ayudar a romper las proteínas de las carnes. Si usted toma vitamina C, lo más probable es que la vitamina fue producida por un hongo. Si usted bebe un batido de proteínas regularmente, los aminoácidos en ese batido probablemente también provengan de bacterias. Como puede ver, no todos los microbios son de temer. Algunos de ellos realmente mejoran su vida al simplificar las tareas y mantenerlo saludable.

Diseño de genes

Es muy probable que los alimentos que usted consume contengan organismos genéticamente modificados (OGM), es decir, seres vivos cuyos genes han sido alterados por los científicos con el fin de darles rasgos útiles. Por ejemplo, las plantas de cultivo pueden ser diseñadas para resistir mejor a las plagas, y los animales pueden ser tratados con hormonas para aumentar su crecimiento o producción de leche.

Algunas personas se oponen a la idea de los OGM en sus dietas, pero la modificación genética de los organismos ha permitido algunos avances asombrosos en la salud. Si usted conoce a alguien que toma insulina para tratar la diabetes, esa insulina es producida por bacterias que los científicos crearon para contener el gen humano de la insulina.

Alimentando el planeta

Aunque la gente está empezando a recurrir a fuentes de energía renovables, la mayor parte del mundo todavía funciona con combustibles fósiles como el petróleo y el carbón. La palabra fósil puede dar una pista de que estos combustibles son los restos de los seres vivos de hace mucho tiempo. Hace unos 350 millones de años, las algas verdes, las plantas y las bacterias utilizaban la fotosíntesis para cosechar la energía del sol y transformarla en la energía química almacenada en sus células. Cuando estos seres vivos murieron, fueron depositados de tal manera que sus restos ricos en energía se convierten en carbón, gas natural y petróleo.

Estas antiguas reservas de energía impulsaron la Revolución Industrial, permitiendo a la gente crecer en sus ciudades y desarrollar nuevas tecnologías para el transporte, la manufactura y las comunicaciones. Desafortunadamente, estos avances vinieron con un costo que no se reconoció completamente hasta hace poco.

Cuando las personas queman moléculas que contienen carbono de combustibles fósiles, producen dióxido de carbono como residuo. Y el dióxido de carbono es un gas de efecto invernadero importante, un gas que atrapa el calor en nuestra atmósfera. En parte debido a nuestro uso de combustibles fósiles, la Tierra se está calentando, lo que ya está afectando la supervivencia y distribución de la vida en la Tierra. Además, la gente se enfrenta ahora al hecho de que nuestras reservas de combustibles fósiles no durarán para siempre.

Tal vez una solución a estos dos problemas radica en imitar a los organismos verdes que almacenaron esta energía en primer lugar – ¡la gente podría actuar como plantas e ir a la energía solar!

Causar y tratar enfermedades infecciosas

Siempre que te enfermes de una enfermedad infecciosa, como un resfriado o una amigdalitis estreptocócica, estarás lidiando con la reproducción de un invasor alienígena. Su sistema inmunológico entra en acción, activando las células necesarias para combatir la invasión y evitar que el virus infeccioso o las bacterias se repliquen aún más. Además, cada vez que usted toma un antibiótico, está tomando un medicamento producido por un organismo como un hongo o una bacteria. Y cuando te pones una vacuna, recibes una inyección de patógenos muertos o debilitados para que puedas entrenar tu sistema inmunológico para combatirlos en caso de que la cosa real te infecte.

Mantenerse vivo

Los científicos están trabajando con las células, la unidad de vida más pequeña, para crear nuevas terapias que ayuden a las personas con insuficiencia orgánica y lesiones devastadoras. Las células madre, que tienen el potencial de convertirse en cualquier tipo de célula, tienen el mayor potencial para esta investigación. Los científicos que trabajan en formas de coaccionar a las células para que crezcan en nuevos órganos en el laboratorio recientemente lograron que las células humanas crezcan en una estructura organizada que parecía un corazón inmaduro y que comenzó a latir cuando le dieron un poco de electricidad.

Si los científicos pueden perfeccionar estas técnicas, algún día podrían cultivar órganos para personas a partir de sus propias células madre, lo que significa que el paciente no rechazaría el trasplante. En otro asombroso experimento, los científicos inyectaron células madre en la columna vertebral de un joven que estaba completamente paralizado, lo que le permitió recuperar el uso de sus brazos y manos.

Las células son el componente vivo más pequeño de su cuerpo, y pueden hacer cosas asombrosas. Cada minuto de cada día, sus células están trabajando silenciosamente, digiriendo sus alimentos, enviando señales que controlan sus respuestas, transportando oxígeno alrededor de su cuerpo, contrayéndose para que usted pueda moverse, y haciendo que todos sus otros procesos corporales sucedan. Si sus células no estuvieran funcionando, sus tejidos, órganos y sistemas de órganos tampoco lo estarían.

Proporcionarle agua limpia

Hay que agradecer a los humedales por el agua limpia que disfrutan. Los humedales son áreas que están saturadas por el agua la mayor parte del tiempo. Actúan como esponjas naturales, reteniendo el agua y filtrándola lentamente alrededor de las plantas que viven allí. A medida que el agua se filtra lentamente a través de los humedales, las plantas y los microorganismos tienen tiempo para absorber los desechos humanos, como fertilizantes y aguas residuales, limpiando el agua y haciéndola más segura para el consumo humano y de otros animales.

Toda la vida en la Tierra necesita agua – agua limpia y dulce – para estar saludable, por lo que los humedales son muy importantes para su calidad de vida. Desafortunadamente, los humedales están bajo una presión increíble del desarrollo y la exploración petrolera, y están desapareciendo a un ritmo acelerado.

Otra forma en que los seres vivos ayudan a mantener el agua limpia es a través del tratamiento de aguas residuales. Las bacterias descomponen la materia orgánica de las aguas residuales, ayudando a limpiar el agua antes de que vuelva al medio ambiente.

Cambiar física y mentalmente

Lo más probable es que en algún momento de su vida usted haya sido o vaya a ser”gobernado” por sus hormonas. Un ejemplo: Conoces a alguien que te atrae, las señales hacen que las hormonas se liberen, y de repente tu mente consciente no está tomando todas las decisiones. Si ese ejemplo no te convence del poder de las hormonas, sólo recuerda la pubertad. Durante ese tiempo, su cuerpo pasó por una transformación increíble basada únicamente en las señales de estos potentes mensajeros químicos.

Creación de bacterias resistentes a los antibióticos

Las poblaciones de seres vivos que nos rodean cambian constantemente, o evolucionan, en respuesta al medio ambiente. Probablemente nos damos cuenta de esto cuando los cambios son una amenaza para nuestra salud y bienestar. Por ejemplo, la mayoría de la gente hoy en día ha escuchado historias sobre bacterias y virus peligrosos. Esto incluye bacterias como el MRSA (que significa Staphylococcus aureus resistente a la meticilina), que no pueden ser eliminadas con la mayoría de los antibióticos. ¿De dónde vienen las bacterias resistentes a los antibióticos?

La respuesta está en la idea de la selección natural, o supervivencia del más apto. Las bacterias se reproducen muy rápidamente, y con cada generación se producen pequeños cambios en los rasgos de los individuos, de modo que incluso todas las bacterias de una especie no son iguales entre sí. Cuando las personas usan antibióticos, las bacterias susceptibles mueren primero, dejando atrás las células más resistentes. Estas células resistentes se multiplican y ocupan el espacio disponible.

A medida que este escenario se repite con el tiempo, las poblaciones de bacterias eventualmente se vuelven súper resistentes a los antibióticos, explicando por qué algunas veces los médicos no tienen los medicamentos para ayudar a las personas que están infectadas con una bacteria resistente a los antibióticos Por primera vez en mucho tiempo, las personas pueden morir a causa de una infección simplemente porque los médicos no pueden matar la bacteria.

Enfrentando la extinción

Tal vez no pienses mucho en la extinción, pero es algo de lo que vale la pena ser consciente. Si necesita un ejemplo, considere el caso de los osos polares. A medida que las temperaturas globales aumentan, el hielo polar se derrite, dejando a los osos polares con cada vez menos hábitat. No tan notables, pero también en peligro de extinción, son otras 1.900 especies de plantas y animales.

A medida que los seres humanos convierten más tierra y recursos para sus propios usos, cada vez hay menos hábitat disponible para los demás organismos de la Tierra. Cada especie necesita ciertas condiciones y recursos para prosperar, y el mero número de seres humanos en la Tierra amenaza con abrumar a muchos ecosistemas. Eso significa malas noticias para los humanos porque dependemos de la salud de los ecosistemas para nuestra propia supervivencia.

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