10 Grandes Usos para la Microbiología

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Microbiología para maniquíes

Por Jennifer Stearns, Michael Surette

Hay muchas profesiones en las que es útil conocer los microbios, ya sean patógenos o benignos. También hay muchas situaciones en las que la aplicación de un enfoque microbiológico a un problema lo sacará de un aprieto. Algunas son industrias que emplean microbiólogos, y otras son situaciones en las que el conocimiento de la microbiología es esencial para realizar el trabajo.

Atención médica: mantener a las personas sanas

Uno de los lugares donde la microbiología es esencial es en la industria de la salud. Estos son sólo algunos de los profesionales de la salud que piensan críticamente sobre los microbios todos los días:

  • Enfermeras y doctores
  • Farmacéuticos
  • Microbiólogos clínicos
  • Obstetras y parteras
  • Funcionarios de salud pública

Cuidado dental: mantener esos blancos nacarados brillantes

La oficina del dentista es un lugar donde se pulen las sonrisas y se atienden los dolores de muelas persistentes. Pero una gran parte de la odontología es conocer los microorganismos que viven en la boca. La cavidad oral tiene la mayor diversidad microbiana de todos los sitios del cuerpo humano, con varios cientos de especies de bacterias solas.

Cuidados veterinarios: ayudar a Fido y Fluffy a sentirse mejor

Como médicos con conocimientos especiales sobre muchos tipos diferentes de animales, los veterinarios mantienen saludables a las mascotas, el ganado e incluso a los animales salvajes. Los tipos de microbiología utilizados en la medicina veterinaria son muy parecidos a los que se utilizan en la medicina humana: los patógenos tienen nombres diferentes.

Cuando las mascotas se enferman con enfermedades misteriosas, los veterinarios utilizan una microbiología fundamental para averiguar si la causa es un microbio. Esto incluye la microscopía y la tinción de Gram de los fluidos corporales y las heces, así como los hisopos de cultivo.

Vigilancia del medio ambiente

Los programas nacionales de monitoreo ambiental, como el Servicio Geológico de los Estados Unidos, utilizan la microbiología, tanto para impactar la conservación ambiental como por razones de investigación básica. Algunos ejemplos de estas actividades son los siguientes:

  • Monitoreo de los impactos del cambio climático sobre las poblaciones microbianas
  • Conservación de la vida silvestre
  • Estudiar la interacción de los microorganismos y sus entornos
  • Registro y publicación de datos sobre la calidad del agua
  • Estudiar cómo interactúan los microorganismos con las partes no vivas del medio ambiente
  • Combinar todas las actividades anteriores para medir el funcionamiento general del ecosistema

Hacer felices a las plantas

Los agricultores, horticultores y jardineros usan la microbiología todos los días para mantener las plantas protegidas de los patógenos de las plantas. Una serie de microorganismos se ganan la vida infectando los tejidos de las plantas, y a veces es difícil mantenerse por delante de ellos. Las plantas infectadas con patógenos microbianos son menos saludables, a menudo tienen manchas antiestéticas y pueden sucumbir rápidamente a pesar del tratamiento.

La prevención es la mejor medicina, especialmente porque muchos patógenos entran en los tejidos de las plantas, lo que dificulta su eliminación antes de perderlas.

Manteniendo a los peces nadando fuerte

La industria pesquera trabaja junto con las agencias de protección de la vida silvestre para asegurar que las poblaciones de peces en cautiverio y silvestres estén sanas y libres de enfermedades. Para ello, hay que tener en cuenta una serie de patógenos y peligros microbianos diferentes:

  • Una gran parte de la industria pesquera consiste en mantener las piscifactorías libres de patógenos microbianos. Los peces de piscifactoría son particularmente vulnerables a las enfermedades, y los países que comparten un océano se notifican entre sí cuando tienen un virus o un patógeno bacteriano en sus piscifactorías.
  • Los patógenos bacterianos, virales y fúngicos de los peces son también un problema importante para las poblaciones de peces de los lagos naturales. Es importante recopilar datos sobre los patógenos de los peces en las poblaciones de peces silvestres de los parques nacionales para asegurarse de que la población de peces de los arroyos aguas arriba no esté afectando a las poblaciones de peces silvestres.
  • La ingestión de cianobacterias productoras de toxinas puede causar la muerte a gran escala de peces jóvenes. Los invertebrados consumen las bacterias y son, a su vez, alimento para los peces. Cuantos más invertebrados coma un pez, más toxinas tendrá.
  • Las especies de peces invasores pueden afectar negativamente a las poblaciones de peces locales, al aprovecharse de ellas y competir por los alimentos y los hábitats. Otro impacto negativo de las especies invasoras es que traen consigo patógenos contra los que los peces nativos no tienen inmunidad.
  • Enfermedades zoonóticas que pueden pasar de una especie a otra.
  • Algunas bacterias pueden causar deficiencia de vitamina B1 en las huevas de trucha, lo que puede causar la muerte en las primeras etapas de la vida.

Producir comida, vino y cerveza

Aunque las bacterias y la levadura se utilizan ampliamente en la industria alimentaria para fermentar una serie de productos alimenticios, la microbiología también se utiliza para mantener los procesos de fabricación de alimentos a salvo de microorganismos que ensucian los productos o enferman a las personas.

Se han desarrollado formas inteligentes de mantener a los microbios alejados de las superficies en la industria de procesamiento de alimentos que incluyen la inhibición de biopelículas bacterianas para evitar que bacterias como Listeria crezcan en los equipos de procesamiento de alimentos.

Hacking científico

Twitter está inundado de hashtag #ScienceHack que llama a todos los científicos aficionados, o más bien a todos los entusiastas de la ciencia no afiliados a una universidad, a participar en eventos destinados a tener un impacto en la investigación y la medicina.

Búsqueda de microbios en salas limpias

Las salas limpias se utilizan en centros de fabricación y centros de investigación especiales donde es importante limitar todas las fuentes de contaminación por polvo y microorganismos. En estas salas, el aire entrante es filtrado, las personas son cubiertas completamente para evitar traer contaminantes del exterior, y todo el material que entra a las salas es cuidadosamente limpiado y/o esterilizado.

Las superficies se limpian con productos químicos fuertes que se cree que eliminan todos los microorganismos vivos, y la gente monitorea el área con frecuencia en busca de microbios vivos que puedan haberse deslizado a través de las grietas.

Producción de productos farmacéuticos

Metabolismo secundario es el término utilizado para describir cualquier producto no esencial producido por un organismo. Muchas veces estos son productos de desecho que son excretados de la célula, pero otras veces estos productos tienen una actividad importante en las células vivas y por lo tanto son llamados bioactivos y pueden ser excretados o almacenados dentro de la célula. Las propiedades bioactivas de los metabolitos secundarios incluyen las siguientes:

  • Atraer o repeler a otros organismos.
  • Matar o detener el crecimiento de bacterias. Los antibióticos son el grupo más conocido de esta clase.
  • Toxicidad para las células eucariotas, incluidos los fármacos quimioterapéuticos utilizados para destruir las células cancerosas.

Existen muchas otras funciones y el espectro de actividades sigue siendo desconocido.

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