10 Grandes Microeconomistas – Maniquíes

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Microeconomía para tontos, edición de EE.UU.

Por Lynne Pepall, Peter Antonioni, Manzur Rashid

En esta lista hay algunos grandes economistas que nos inspiraron a descubrir la microeconomía. Lo que sigue es una lista -quizás un poco excéntrica- de pensadores inspiradores y desafiantes. Pero son sólo la punta de un enorme iceberg.

Alfred Marshall (1842-1924)

El enfoque de la microeconomía, que es el enfoque principal de la profesión, a veces se denomina marginalismo, y gran parte de ello se debe a Alfred Marshall. Comenzó como matemático antes de cambiar a la filosofía – esto fue antes de que la economía se convirtiera en una disciplina por derecho propio. Ese cambio lo llevó a revisar el trabajo de los filósofos utilitarios y a desarrollar una teoría basada en su trabajo que podría mejorar la vida de las clases trabajadoras.

Entre sus mayores logros, Marshall escribió Principles of Economics, que fue un libro de texto estándar durante unos 70 años, hizo de la economía una disciplina por derecho propio en Cambridge, e inventó los gráficos de oferta y demanda que los economistas conocen y aman hoy en día.

Joseph Alois Schumpeter (1883-1950)

Nacido en Triesch, en lo que hoy es la República Checa, pero que entonces formaba parte de la Austria de los Habsburgo, Joseph Schumpeter hizo muchas grandes contribuciones a la microeconomía, aunque no todas fueron apreciadas durante su vida. Comenzó sus estudios como estudiante de derecho, pero luego se dedicó a la economía, y con el tiempo formó parte de la junta directiva de dos bancos privados (los cuales, con el tiempo, se derrumbaron) antes de trasladarse a Estados Unidos para impartir clases en Harvard. Allí Schumpeter finalmente comenzó a construir la reputación que tiene hoy en día.

Entre las muchas contribuciones de Schumpeter a la economía estaba la idea de la destrucción creativa. Esto aplica las teorías de la evolución al razonamiento sobre la forma en que las empresas innovan con el tiempo. Las viejas ideas, productos y empresas pueden ser destruidos por la forma en que los nuevos rivales crean nuevas ideas y negocios.

En su gran libro Capitalismo, socialismo y democracia (1942), relató cómo el capitalismo mismo llegaría a su fin, en gran medida a través de sus propios éxitos: las empresas exitosas de las sociedades capitalistas llegarían a ejercer influencia en la política, lo que conduciría a demandas de políticas socialistas y a un índice decreciente de innovación en lugar de las crisis revolucionarias previstas por Karl Marx.

Gary S. Becker (1930-2014)

Si ha visto artículos en la prensa popular que aplican el razonamiento económico a todo tipo de cosas, como el matrimonio, la discriminación o el sistema político, se ha encontrado con el trabajo de Gary Becker, que ocupó una cátedra en el famoso departamento de Economía de la Universidad de Chicago. Aplicó su rigurosa comprensión del comportamiento del consumidor a todo tipo de asuntos – generalmente cosas estudiadas en los departamentos de sociología más que en los de economía.

Becker es famoso, entre otras cosas, por su estudio pionero de la discriminación contra los grupos minoritarios. Su análisis mostró que los costos de la discriminación tienden también a recaer sobre las personas o empresas que discriminan, lo que significa que tienden a incurrir en costos de producción más elevados: Por lo tanto, la discriminación no beneficia realmente a los intereses económicos de un grupo mayoritario.

Becker señala que la maximización de la utilidad en sí misma no es necesariamente egoísta. Si usted valora el actuar altruísticamente, maximiza su utilidad para ayudar a los demás, por lo que las críticas al modelo de utilidad están fuera de lugar y tienen más que ver con el encuadre que con la realidad.

Ronald Coase (1910-2013)

Ronald Coase fue un economista británico que pasó gran parte de su carrera como profesor en la Universidad de Chicago, donde ejercía la economía. Publicó su último libro a la edad de 102 años, mucho después de que la mayoría de la gente se haya jubilado. Aunque la carrera de Coase cubrió muchas áreas de la microeconomía, probablemente es más famoso por sus análisis del derecho – editó el famoso Journal of Law and Economics.

Elinor Ostrom (1933-2012)

Cualquier lista de grandes eruditos en la academia es probable que esté dominada por hombres. De hecho, históricamente, la economía como disciplina tiene un sesgo masculino (no se preocupe, los microeconomistas ya están estudiando por qué, por supuesto). Pero de todos los ganadores recientes del Premio Nobel de Economía, quizás uno de los más importantes es Elinor Ostrom, la única mujer que ha ganado el premio hasta ahora.

Ostrom fue profesor en la Universidad de Indiana, trabajando en economía de elección pública – el área que estudia cómo interactúan las personas y las instituciones. En sus viajes de estudio a África y el Himalaya asiático codificó un enfoque para tratar los problemas de cuidar de cosas que nadie posee, lo que los microeconomistas llaman recursos comunes o de propiedad, como el ecosistema de las llanuras del Serengeti.

Al observar cómo hacían las cosas los pueblos indígenas, formuló una fuerte crítica de muchos de los enfoques que la gente usaba para tratar la Tragedia de los Bienes Comunes. Señaló que mientras la gente pueda ponerse de acuerdo sobre ciertos principios, las sociedades indígenas son perfectamente capaces de gestionar los bienes comunes sin que se produzca un colapso ecológico. Este resultado desafía a la mayoría de las escuelas tradicionales de análisis económico o político.

William Vickrey (1914-96)

El economista canadiense William Vickrey fue galardonado póstumamente con el Premio Nobel en 1996, en gran parte por su trabajo en la aplicación de la teoría de los juegos y de los incentivos a situaciones con información asimétrica. Fue profesor en la Universidad de Columbia durante gran parte de su carrera, y en ese puesto realizó una cantidad impresionante de trabajo, extendiéndose por muchas áreas de la economía.

El papel más famoso de Vickrey fue su estudio de las subastas de coleccionistas de sellos en 1961, donde redescubrió y elaboró la lógica detrás del uso tradicional de un ganador de segundo premio en las subastas. Luego mostró cómo usar esta perspicacia para prevenir los problemas de la maldición del ganador.

George Akerlof (nacido en 1940)

George Akerlof, actualmente profesor en la Universidad de Georgetown, ganó su Premio Nobel en 2001 (junto con Joseph Stigliz y Michael Spence) por su investigación sobre problemas de información o información imperfecta en los mercados. Su famoso “Market for Lemons” es un buen ejemplo y un papel clásico para muchos microeconomistas.

El trabajo de Akerlof sobre problemas de información se extendió a su trabajo sobre señalización en los mercados laborales. Señala que el pago de salarios más altos puede no ser óptimo si la amenaza de perder una prima salarial cuando se va a una empresa rival es suficiente para mantener la productividad de los trabajadores más alta en la empresa mejor pagada. Escribió este documento junto con su esposa, Janet Yellen, que actualmente es la presidenta de la Junta de Gobernadores del Sistema de la Reserva Federal.

Más recientemente, Akerlof analizó cómo la psicología es fundamental para la toma de decisiones, explorando cómo el sentido de identidad de las personas afecta sus decisiones. La gente no sólo tiene preferencias sobre las que actuar, sino que también tiene que respetar ciertos tipos de normas sociales, que condicionan el comportamiento de los mercados en la realidad.

Joseph Stiglitz (nacido en 1943)

Joe Stiglitz, profesor de la Universidad de Columbia, es considerado uno de los economistas vivos más influyentes; en 2011, la revista Time lo nombró una de las 100 personas más influyentes del mundo. El trabajo más famoso de Stiglitz es sobre cómo funcionan los mercados bajo información imperfecta y asimétrica, por lo que compartió el Premio Nobel en 2001 con George Akerlof y Michael Spence.

Su investigación cuestiona la eficiencia de los mercados cuando la información es imperfecta y hay riesgos no asegurados. Stiglitz hace que los argumentos a favor de la intervención del gobierno en el mercado sean mucho más fuertes y los argumentos a favor de la “mano invisible” mucho más débiles. El debate político de hoy, basado en la investigación de Stiglitz, trata de encontrar el equilibrio adecuado entre el mercado y el gobierno.

William Baumol (nacido en 1922)

Profesor de economía en la Universidad de Nueva York, William Baumol es uno de los autores más prolíficos en el campo de la microeconomía. Tal vez su contribución más importante sea examinar el espíritu empresarial, aportar las ideas de Joseph Schumpeter a la economía general y encontrar maneras de abordar una de las carencias más importantes de la literatura microeconómica tradicional.

Los problemas de la microeconomía para entender la innovación son muchos. Baumol se basó en la tradición schumpeteriana para dar cuenta de lo que hacen los empresarios para crear nuevas empresas y de cómo hacen funcionar los nuevos tipos de negocios.

Baumol también ha escrito sobre macroeconomía, la tendencia de los costos en las industrias de servicios a aumentar sin los correspondientes aumentos en la productividad -a menudo llamada la enfermedad de los costos de Baumol- y cómo la amenaza de entrada puede impedir que los monopolios suban sus precios.

Arturo Cecil Pigou (1877-1959)

El economista británico Arthur Cecil Pigou fue el sucesor de Alfred Marshall como profesor de Economía Política en la Universidad de Cambridge, y un amigo -aunque no lo creerías por sus argumentos- de John Maynard Keynes.

Pigou escribió sobre muchos temas, incluyendo contribuciones sobre las cuales se construye la economía laboral moderna. Pero quizás su trabajo más duradero y recordado sea el del bienestar: su libro de 1920 The Economics of Welfare (La economía del bienestar) introdujo el concepto de externalidad en la economía. Se le ocurrió la idea de utilizar lo que ahora se llaman impuestos pigovianos para remediar algunos de los costes sociales de las acciones privadas. Su influencia todavía se siente en la existencia del Club Pigou, un grupo informal de economistas no alineados con los partidos que quieren que se implementen los impuestos al carbono.

Objeción de conciencia en la Primera Guerra Mundial, pasó sus vacaciones desde Cambridge sirviendo con la Unidad de Ambulancia de los Amigos en la primera línea, como voluntario para las misiones de rescate y recuperación más peligrosas.

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